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Los cobradores de deudas congelan fondos de neoyorquinos que luchan en una pandemia

Por Rachel Holliday Smith
La ciudad 

A medida que se desarrollaba la crisis del coronavirus en Nueva York, Robert McNamara pensó que debería sacar algo de dinero del banco, solo para estar seguro.

El 19 de marzo, el maestro sustituto y padre de dos hijos pensaron que estaría sin trabajo por un tiempo. Las escuelas públicas acababan de cerrar, posiblemente por el resto de la primavera. Además, con grandes oscilaciones en el mercado de valores, quería un poco de efectivo disponible.

Fue a su banco en Woodside, Queens, y tuvo que esperar en la cola durante una hora para entrar.

"Realmente comencé a pensar, '¿Es esto una carrera en los bancos?'", Le dijo a THE CITY. “Quiero decir, nunca lo he experimentado. Lo he visto en las películas, desde la depresión ".

Pero cuando trató de sacar dinero, no pudo. El personal del banco le dijo que su cuenta había sido congelada.

Él estaba sorprendido. McNamara, de 53 años, tiene préstamos estudiantiles y otras deudas, y ha perdido los pagos en su vida. Pero nunca había experimentado un congelamiento de cuenta y no tenía idea de dónde provenía.

"Fue una especie de este sentimiento de ... todo va al revés. No puedo enviar a mis hijos a la escuela. No puedo trabajar Y ahora esto ”, dijo.

McNamara es uno de los miles de neoyorquinos que, según los defensores legales, están lidiando con crisis duales: las consecuencias financieras muy reales del brote de COVID-19 y el cobro de deudas a veces falsas.

Para McNamara, la congelación bancaria se debió a una supuesta deuda de más de $5,000 que una compañía afirmó que debía en tarjetas de crédito que no conocía.

En una carta que recibió solo unos días antes de visitar el banco, pero que permaneció sin abrir hasta después, el acreedor, Cavalry SPV I, LLC, dijo que le había servido documentos legales que lo alertaron sobre el reclamo. Pero ese aviso no pudo haber sido enviado a él, dijo, porque la carta decía que los documentos fueron entregados a una dirección donde no había vivido desde 2008.

Acosado y acosado

Es un problema común, según Sarah Ludwig, codirectora del Proyecto Nueva Economía, que ayudó a McNamara y dirige un línea directa legal para neoyorquinos de bajos ingresos que buscan ayuda con casos de deudas. Los administradores de procesos, las personas contratadas para entregar avisos legales, han desarrollado una reputación después de investigaciones repetidas de fraude, ella notó.

Su grupo a menudo escucha de personas que son demandadas o acosadas por "deudas que la gente no debe", dijo.

En diciembre de 2016, la Oficina Federal de Protección Financiera del Consumidor encontró que 39% de quejas a la agencia en todo el país eran por deudas que ya no se debían, o presuntas deudas para las cuales no había pruebas documentadas.

"La investigación muestra que muchas personas en realidad no tienen la deuda", dijo Ludwig. “Ni siquiera saben qué es esto. No se puede corroborar ".

Scott Morris con Stephen Einstein & Associates, la firma de abogados que representa a la Caballería, dijo en un comunicado que "las leyes de privacidad y cumplimiento prohíben cualquier comentario sobre las circunstancias específicas de un individuo".

Pero la compañía dice que comparte preocupaciones "en cuanto a cómo el cobro de deudas puede afectar a las personas con dificultades de salud y económicas durante esta pandemia de COVID-19".

"Nuestra firma, y la Caballería, han simpatizado y continúan simpatizando con todos los individuos durante estos tiempos difíciles", dijo Morris.

Presionando para el cambio

Casos como el de McNamara han llevado a una gran cantidad de defensores, abogados y funcionarios electos a impulsar cambios que protejan a los neoyorquinos de la aplicación de la cobranza de deudas en medio de la crisis económica relacionada con el virus. Y están redoblando esfuerzos cuando los cheques de estímulo afectan las cuentas bancarias de los neoyorquinos.

Pide al gobernador Andrew Cuomo que instituya una moratoria completa de toda la cobranza de deudas en el estado comenzó hace más de un mes, como ha informado THE CITY. Siguieron algunos cambios en el sistema, incluido el cierre de los tribunales estatales que efectivamente golpe pausa en todos los nuevos casos de deuda y procedimientos en casos en curso.

Pero la parte del sistema que conduce a cuentas bancarias congeladas o embargo de salarios aún está intacta.

Esto se debe a que, en Nueva York, los abogados que actúan en nombre de los acreedores tienen la capacidad de decirle a los bancos que congelen las cuentas cuando hayan recibido un fallo de dinero emitido por un tribunal, según Carolyn Coffey, directora de Litigación para Justicia Económica con Mobilization for Justice .

Con una citación, los abogados le dicen a los bancos "si encuentra una coincidencia con este consumidor, entonces se le ordena automáticamente restringir la cuenta bancaria", dijo.

"Ahí es donde está el poder", dijo.

Los defensores legales de aquellos que luchan con juicios de deuda dijeron que su mejor apuesta recae en el gobernador, quien tiene la autoridad de suspender temporalmente el cumplimiento de la deuda durante la emergencia COVID-19.

Los gobernadores en otros estados ya han hecho ese movimiento. De acuerdo a investigación por el Centro Nacional de Derecho del Consumidor, Illinois, Iowa y Washington ya han implementado órdenes ejecutivas que suspenden el cobro de deudas, y muchos otros estados tienen actividades de cobro limitadas a través de los tribunales estatales o sus fiscales generales.

Llamado a la acción de Cuomo

A fines de abril, el Colegio de Abogados de la Ciudad de Nueva York preguntó el gobernador colocará una moratoria sobre toda aplicación de los juicios de dinero de la deuda del consumidor.

Shanna Tallarico, abogada de la deuda del consumidor del Grupo de Asistencia Legal de Nueva York y presidenta del comité de abogados que trabajó en el tema, dijo que incluso en circunstancias normales, el cobro de deudas es "una amenaza para la estabilidad de las personas". Ahora, con "una cantidad récord de personas sin trabajo", dice, la acción de Cuomo se necesita con urgencia.

"La gente necesita ese dinero para pagar cosas esenciales en su vida, como alquiler, servicios públicos y facturas de atención médica", dijo Tallarico. "Simplemente no es el momento de satisfacer los juicios de los consumidores".

A Crown Heights church on Rogers Avenue gives away food, April 30, 2020.

Una iglesia de Crown Heights en Rogers Avenue regala comida, 30 de abril de 2020. Foto: Ben Fractenberg / THE CITY

El portavoz de Cuomo, Jack Sterne, señaló la orden anterior del gobernador de pausar los plazos relacionados con la corte, lo que permite la suspensión temporal de nuevos casos de deuda.

No ofreció una respuesta directa con respecto a la solicitud de los defensores de una suspensión o moratoria de la aplicación continua de la cobranza de deudas.

El Departamento de Servicios Financieros del estado, que supervisa los bancos y las instituciones financieras, no respondió a una solicitud de comentarios.

El Colegio de Abogados también le pidió a Cuomo que proteja los pagos de estímulo de la Ley CARES de la recaudación de deudas, como lo han hecho otros estados.

El gobernador escribió un carta al secretario del Tesoro, Steve Mnuchin, el 11 de abril, instando al gobierno federal a proteger los controles de estímulo. Al mismo tiempo, la fiscal general del estado Letitia James empresas de cobro de deudas amenazadas, diciéndoles que los enjuiciará si intentan embargar esos pagos.

Movimientos de la ciudad

El martes, el Ayuntamiento celebró una audiencia sobre un cuenta eso prohibiría a los alguaciles y alguaciles ejecutar juicios monetarios hasta el final del estado de emergencia, y hasta abril de 2021 para los neoyorquinos "afectados por COVID-19".

Sin embargo, un proyecto de ley de la ciudad no cubriría los juicios hechos fuera de los cinco distritos, como es el caso de una mujer de The Bronx con una cuenta bancaria congelada que habló con THE CITY sobre su caso bajo condición de anonimato.

La mujer trabajaba como limpiadora hasta que la pandemia golpeó. Ella y su esposo, que trabaja en la preparación de alimentos, ahora están apoyando a sus tres hijas con sus ingresos.

Publicado originalmente en La ciudad el 1 de mayo de 2020.

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