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Les États-Unis contribueront à alléger le fardeau de la dette des étudiants fraudés par une chaîne à but lucratif

Par Patricia Cohen et Emily S. Rueb
Le New York Times

Près de 25 ans après la fermeture d'une chaîne nationale d'écoles de beauté et de secrétariat pour fraude aux étudiants, le ministère de l'Éducation a accepté d'aider les victimes à nettoyer leurs lourdes dettes fédérales de prêt étudiant.

Plus que 36 000 étudiants - pour la plupart des immigrantes à faible revenu - qui fréquentaient des écoles gérées par la Wilfred American Educational Corporation pourraient potentiellement être affectées par le règlement, qui a été approuvé par un juge de la Cour fédérale mardi.

«Le département a été la collecte de ces prêts pendant des décennies, notamment en saisissant les salaires et en interceptant les remboursements d’impôt sur le revenu », a déclaré Jane Greengold Stevens, directrice des litiges à Groupe d'assistance juridique de New York, un organisme sans but lucratif représentant les anciens élèves. «Enfin, en concluant ce règlement, le ministère offre aux étudiants la possibilité de sortir du fardeau de ces prêts.»

L'affaire souligne depuis combien de temps le gouvernement fédéral se débat avec la question de la écoles professionnelles à but lucratif corrompues qui trompent les étudiants vulnérables et pauvres sur les coûts des programmes de formation et la perspective de décrocher des emplois. Alors même que ce cas vieux de plusieurs décennies est en train d'être résolu, des fonctionnaires du ministère de l'Éducation, des procureurs généraux, des législateurs, des avocats et d'anciens étudiants se battent pour des cas plus récents impliquant le effacement de milliards de dollars supplémentaires en prêts garantis par le gouvernement fédéral qui ont été retirés par des étudiants qui ont été fraudés.

«Nous espérons que le procès et le règlement encourageront le ministère à prendre des mesures à l'avenir pour empêcher les écoles à but lucratif de se livrer à des activités frauduleuses, afin d'empêcher les emprunteurs de devenir des victimes en premier lieu», a déclaré Mme Greengold Stevens.

La dernière école de beauté et de formation professionnelle à but lucratif de la Wilfred Academy a fermé ses portes en 1994 après enquêtes dans les crimes qui comprenaient la fraude à l'aide financière, la fausse certification, le racket, la fraude par fil et le détournement de fonds. Le président de l'entreprise et d'autres employés ont été reconnus coupables de fraude.

Bien que des milliers d'étudiants qui ont contracté des prêts fédéraux de 1986 à 1994 pour fréquenter Wilfred soient éligibles à la remise de prêt, une centaine seulement ont fait une demande auprès du New York Legal Assistance Group.

Evelyn Rivera, 48 ans, était l'une d'entre elles. Deux semaines après avoir contracté un prêt de $2 000 pour suivre des cours au début des années 90, le bureau de Wilfred auquel elle allait assister a été fermé et abandonné. «Ils ont juste pris l'argent et se sont enfuis», a expliqué Mme Rivera, qui vit dans un refuge pour femmes à Long Island City, dans le Queens. «Et 20 ans plus tard, je reçois un appel m'indiquant que je dois $45 000.» Son pointage de crédit lui a nui ses chances d'obtenir un emploi, a-t-elle déclaré.

Se référant à un tatouage sur sa poitrine d'une araignée suspendue à une toile par un fil, elle a dit: "C'était moi."

Daisy Rodriguez said she was haunted by debt collectors for nearly two decades. “They used to harass me,” she said. “I used to cry. I lost a lot of weight. I was depressed.”

Will Glaser / Le New York Times


Maintenant, Mme Rivera a une lettre du Département de l'éducation indiquant que sa dette a été éliminée et ses remboursements précédents - totalisant $2,000 à $3,000, selon le groupe d'assistance juridique - seraient remboursés.

La plupart des étudiants éligibles qui sont fraudés par les écoles ne savent pas que leurs prêts peuvent être annulés, et le département ne les a pas nécessairement informés. Mais dans ce cas, à la suite du règlement, le département informera les étudiants par courrier en anglais et en espagnol et suspendra le recouvrement des prêts pendant qu'ils déposent des demandes de libération de leurs prêts.

Les étudiants de Wilfred voient leurs prêts annulés en vertu d'une loi fédérale qui autorise les emprunteurs à demander la remise de prêt si les écoles qu'ils ont fréquentées les ont faussement certifiés comme éligibles aux prêts. Le Congrès a adopté le statut en 1992 après qu'un panel du Sénat a conclu qu '«une rupture pratiquement complète de la réglementation et de la surveillance efficaces avait ouvert la porte à la fraude, aux abus et à d'autres problèmes graves à tous les niveaux».

Le système de décharge a été submergé par les demandeurs après une vague de échecs à but lucratif qui comprenait Collèges corinthiens (qui a fermé en 2015) et Institut technique ITT (fermé en 2016). L'administration Obama, qui a lancé une répression contre les abus des collèges prédateurs à but lucratif, a révisé et élargi ce qu'on appelle le processus de défense des emprunteurs, mais le nouvelles règles, qui devait prendre effet le 1er juillet, ont été différé par le secrétaire à l'éducation de l'administration Trump, Betsy DeVos.

Les règles, Mme DeVos dit quand elle a reporté leur exécution, a entraîné un «processus confus qui est injuste pour les élèves et les écoles, et met les contribuables à la merci de coûts importants.» L'industrie des collèges à but lucratif a fustigé les nouvelles règles de défense des emprunteurs, arguant qu'elles pourraient entraîner une ruine financière.

Procureurs généraux démocrates dans 18 États a déposé une plainte le mois dernier contre l'agence contestant la décision. Eux et d'autres critiques ont accusé Mme DeVos de suspendre la campagne de l'administration Obama contre les pratiques frauduleuses dans l'industrie.

 

Les anciens étudiants de l'école de beauté que Wilfred il y a des années, faussement certifié comme étant éligible pour un prêt étudiant garanti par le gouvernement fédéral évitera ce débat.

Daisy Rodriguez, 53 ans, se souvient avoir entendu parler de la Wilfred Academy publicité télévisée en 1987. Comme beaucoup d'autres anciens élèves, elle a un dossier de certificats de Wilfred de Manille et une photo de graduation d'elle dans une longue robe blanche avec une fausse fourrure blanche, des perles et un œillet rouge épinglé sur sa poitrine. Lorsque Mme Rodriguez est retournée à Wilfred pour recevoir une promesse d'aide au placement, elle a dit qu'on lui avait dit: «Nous ne faisons plus cela.»

Pendant près de deux décennies, a-t-elle déclaré, elle a été hantée par les appels téléphoniques tôt le matin et les lettres des agents de recouvrement. «Ils me harcelaient», a déclaré Mme Rodriguez. «Je pleurais. J'ai perdu beaucoup de poids. J'étais déprimé."

Le mois dernier, elle a reçu sa libération de prêt et un chèque pour le $12,000 qu'elle avait remboursé au fil des ans.

Publié à l'origine dans Le New York Times le 9 août 2017

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